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El tiempo geológico © Graham, Joseph, Newman, William, and Stacy, John, 2008. United States Geological Survey

Las edades de los mamíferos terrestres (LMAs)

En varias entradas de este proyecto de divulgación se mencionan «Las edades de los mamíferos terrestres», y para entender a qué nos referimos hemos creado conveniente crear esta pequeña entrada explicando a qué nos referimos cuando hablamos de ellas.

Cuando estudiamos fósiles, una de las primeras cosas que queremos saber es la antigüedad que tienen y la primera forma es medirla en términos de tiempo absoluto, es decir cuando decimos que un fósil tiene por ejemplo 10 Millones de años. Para obtener esta fecha se deben datar directamente las rocas en las que se encontró el  fósil mediante técnicas de datación radiométrica, el problema es que este método sólo se puede aplicar a cierto tipo de rocas y rara vez estas rocas contienen material fosilizado.

La otra forma de obtener una edad aproximada, aunque menos precisa, es datando las rocas que se encuentran arriba y debajo del fósil lo que nos da un rango de edad posible, es decir un fósil puede tener más de 10 Ma pero menos que 15 Ma, algo que puede resultar engorroso para los paleontólogos y confuso para el público en general, por lo que resulta más fácil decir que el fósil corresponde a una parte específica de la escala de tiempo geológico, por ejemplo: Cretácico temprano o Mioceno medio, lo que resulta más conveniente a la hora de hablar de la antigüedad de un fósil. Además, dado que todos los paleontólogos utilizan la misma escala de tiempo, resulta más fácil discutir la edad de determinados eventos con científicos de otras partes del mundo.

Hay ocasiones en las que los investigadores que estudian paleontología de mamíferos no disponen de rocas datables o de los recursos necesarios para realizar la datación, entonces acuden a las edades de los mamíferos terrestres, el sistema alternativo que permite saber la antigüedad de un organismo que vivió durante el Cenozoico.

Edades de los mamíferos terrestres norteamericanos (NALMA's)
Edades de los mamíferos terrestres suramericanos (SALMA's)
Edades de los mamíferos terrestres europeos (ELMA's)

Las edades de los mamíferos terrestres (abreviadas LMAs por sus siglas en inglés “Land mammal ages”) se caracterizan por un conjunto distintivo de mamíferos (normalmente géneros) que son únicos para ese período de tiempo y para una región geográfica concreta, al examinar un gran número de faunas de diferentes edades, se puede erigir una escala de tiempo completa basada en la sucesión de especies de mamíferos, a cada unidad en la escala de tiempo se le conoce como una edad de mamíferos terrestres. Las edades de los mamíferos terrestres se establecen utilizando los nombres de las localidades geográficas donde los fósiles que definen el periodo fueron hallados. 

Una edad mamífero no es realmente una edad estratigráfica, por lo tanto, no es el período en el que determinado piso sedimentario se depositó. Esto se debe a que los eventos importantes de la evolución de los mamíferos no siempre se corresponden con grandes eventos geológicos sino que se relacionan muy estrechamente con los grandes cambios climático-ambientales que han afectado al planeta en el pasado. Durante el periodo de tiempo que dura cada unidad, las comunidades de mamíferos no cambian sustancialmente su composición taxonómica manteniéndose estables, otorgándole así una marca característica e identificable al conjunto faunístico.

Cada escala temporal, también llamadas unidad bioestratigráfica, se basa en las primeras apariciones de mamíferos terrestres, el problema con las edades de mamíferos terrestres es que, por razones geográficas, no son aplicables en todos los continentes por lo que se utiliza un sistema separado en base a sus asociaciones faunísticas propias, existiendo diferentes conjuntos de LMAs para Norteamérica (NALMAs), Suramérica (SALMAs), Asia (ALMAs), África (AFLMAs) y Australia. En Europa se utiliza un sistema similar pero con un estilo diferente de terminología conocido como “Las Megazonas Europeas de Mamíferos Terrestres” (ELMMZ por sus siglas en inglés “European Land Mammal Mega Zones”) o más comúnmente conocidas como edades de los mamíferos terrestres europeos (ELMAs).

En Suramérica el registro fósil del Cenozoico se ha dividido en aproximadamente 20 de estas «edades» de mamíferos terrestres la mayoría basadas tradicionalmente en localidades fósiles de la Patagonia que han sido las mejor estudiadas. El gran tamaño del continente y el gran porcentaje de área ubicado en los trópicos ecuatoriales (aproximadamente el 70% del área del continente) ha dificultado la integración de localidades fósiles del norte de Suramérica en la secuencia tradicional de las SALMA; es difícil estimar el tiempo basado en la similitud faunística cuando diferentes especies de animales viven en las partes norte y sur de un continente. Este problema de correlación se ha dificultado por los vacíos existentes en el registro fósil y por la falta de fechas radiométricas o paleomagnéticas, es decir fechas «absolutas» para la mayoría de las faunas suramericanas.

Paisaje de las pampas argentinas durante el Huayqueriense, (Mioceno tardío). En primer plano la mayor ave voladora conocida, Argentavis magnificens, se interesa por la presa (un perezoso terrestre gigante Proscelidodon patrius) de la que dos Thylacosmilus atrox intentan alimentarse mientras un curioso Cyonasua (pariente de los actuales coatíes) observa la escena. En segundo plano, a la izquierda, se observan tres ejemplares de Toxodon mientras un gliptodonte se aleja de la escena. Al fondo algunos Promacrauquenia, Tetrastylus (roedores gigantes) y un grupo de Pseudotypotherium calman su sed. Créditos Oscar Sanisidro.

En estratigrafía y paleontología suelen utilizarse estas biozonas como una alternativa regional más práctica a las edades de la escala temporal geológica oficial de la Comisión Internacional de Estratigrafía (ICS).

Tabla cronoestratigráfica Internacional adaptada al español de las Américas editada por el Servicio Geológico Colombiano (SGC)
Tabla cronoestratigráfica Internacional adaptada al español de las Américas editada por el Servicio Geológico Colombiano (SGC)

La Tabla cronostratigráfica internacional por su parte describe los tiempos geológicos en los que se registra la historia de la Tierra. Combina una escala numérica que utiliza como unidad el millón de año (escala cronométrica) y una escala que se expresa en unidades de tiempo relativas (escala cronostratigráfica).

La escala cronostratigráfica se establece por convención y se fundamenta en el Sistema Internacional Estandarizado de unidades estratigráficas (por ejemplo, “Jurásico”, “Paleoceno” o “zona de ammonites de Hildoceras bifrons”). Este sistema, regulado por la Comisión Internacional de Estratigrafía (ICS en su acrónimo inglés), define las divisiones relativas del tiempo geológico (eones, eras y sus subdivisiones), establece los límites de las unidades y los calibra con la escala cronométrica, atribuyéndoles las edades que les corresponden.

Los límites inferiores de las unidades de todos los rangos (estadios, series, sistemas y eratemas) se encuentran actualmente en proceso de ser definidos, mediante secciones y puntos, como Estratotipos Globales de Límite (GSSP-Global Boundary Stratotype Section and Point).

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Fuentes

Blog del Dr. Darin Croft  https://dcpaleo.org/

Florida Museum of Natural History Gainesville, FL 

Servicio Geológico Colombiano (SGC)

Institut Cartogràfic i Geològic de Catalunya

United States Geological Survey

Referencias

Barnosky, Tony & Holmes, Michael & Kirchholtes, Renske & Lindsey, Emily & Maguire, Kaitlin Clare & Poust, Ashley & Stegner, M. & Sunseri, Jun & Swartz, Brian & Swift, Jillian & Villavicencio, Natalia & Wogan, Guinevere. (2014). Prelude to the Anthropocene: Two new North American Land Mammal Ages (NALMAs). The Anthropocene Review. 1. 1-18. 10.1177/2053019614547433.

Croft, Darin. (2006). Do marsupials make good predators? Insights from predator-prey diversity ratios. Evolutionary Ecology Research. 8. 1193-1214.

Koufos, George & Kostopoulos, Dimitris & Vlachou, Theodora. (2005). Neogene/Quaternary mammalian migrations in Eastern Mediterranean. Belgian Journal of Zoology. 135. 181-190.

Rook, Lorenzo & Bernor, Raymond & dos Santos Avilla, Leonardo & Cirilli, Omar & Flynn, Lawrence & Jukar, Advait & Sanders, William & Scott, Eric & Wang, Xiaoming. (2019). Mammal Biochronology (Land Mammal Ages) Around the World From Late Miocene to Middle Pleistocene and Major Events in Horse Evolutionary History. 7. 278. 10.3389/fevo.2019.00278.

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